Lagstiftningen på miljöområdet hade i Sverige blivit svår att överblicka genom att nya regler skapats allt efter det behov uppstått. Miljölagstiftning fanns spridd i 15 olika lagar som plan och bygglagen, strålskyddslagen & naturresurslagen. Förteckning över samtliga lagar kan man läsa i avsnittet Lagar som Miljöbalken ersatt sist i denna artikel.

Samtidigt hade insikten om att naturen har ett skyddsvärde & att människans rätt att förändra & bruka naturen är förenad med ett ansvar för att förvalta naturen & främja en hållbar utveckling, som innebär att nuvarande & kommande generationer tillförsäkras en hälsosam & god miljö, vuxit fram både internationellt & i Sverige, särskilt sedan Århuskonventionen antagits.

Miljöbalken ska tillämpas så att människors hälsa & miljön skyddas mot skador & olägenheter oavsett om dessa orsakas av föroreningar eller annan påverkan,
värdefulla natur & kulturmiljöer skyddas & vårdas, den biologiska mångfalden bevaras,
mark, vatten & fysisk miljö i övrigt används så att en från ekologisk, social, kulturell & samhällsekonomisk synpunkt långsiktigt god hushållning tryggas, & återanvändning & återvinning liksom annan hushållning med material, råvaror & energi främjas så att ett kretslopp uppnås.